U.S. increases firefighting Aid to Chile as more than 70 blazes rage

 
01 February 2017

published by http://www.npr.org


Chile —  The U.S. Embassy in Chile says it is sending an additional $740,000 for protective equipment and firefighting tools, as the country continues to battle more than 70 active wildfires that have killed at least 11 people in the past two weeks.

The latest contribution, announced Tuesday, brings the total wildfire aid to Chile from the U.S. government to $840,000, including $100,000 promised last week after Chilean President Michele Bachelet declared a state of emergency.

Some of the U.S. funds were used to purchase personal hygiene kits for residents of the town of Santa Olga, on the central coast, which was completely destroyed by a fire last week.

"We have never seen anything on this scale, never in the history of Chile," Bachelet said last week. "The truth is that the forces are doing everything humanly possible and will continue until they can contain and control the fires."

Drone footage published by the BBC over the weekend showed the skeletons of homes caught in the paths of blazes in the central region of Maule. The forest floor appeared white with ash, with only the charred remains of trees.

About 20,000 people are currently deployed to fight the blazes, including backcountry and local firefighters, military personnel and volunteers, according to Chile's public safety department.

According to Chile's foreign ministry, at least 13 countries have sent people to help fight the wildfires, which are concentrated in the central and southern part of the country. The U.S. has sent four people, as has Japan. Panama, Russia, Colombia, Brazil, Portugal, Mexico, Peru, Spain, France, Venezuela and Argentina have all sent 20 or more firefighters. Argentina contributed the most manpower, with 130 people on the ground in Chile as of Wednesday.

The Brazilian military has contributed a C-130 aircraft to help fight the fires from above. The Russian government also sent an aircraft, according to Chile's public safety department.

As The Two-Way reported, a privately owned Boeing 747 "supertanker" plane arrived last week in Santiago from Colorado, paid for by Fundación Viento Sur, which is part of the Walton Family Foundation and run by Ben Walton and his Chilean-native wife, Lucy Ana Walton de Avilés.

Earlier this month, NASA released images of the smoke from the fires, which is visible from space. The agency noted that the number of fires has increased in the past two years, going from "roughly 5,200 forest fires per season in the decade between 1990 and 2000, according to a report by the UN Food and Agriculture Organization," to "more than 6,700 fires during the 2015–16 fire season."



El capitán del primer batallón de la Unidad Militar de Emergencias (UME), Emilio Arias, ha descrito como "dantescos" los efectos del incendio forestal en el paraje natural de la Sierra de Gata (Cáceres), aunque ha sido optimista en cuanto a su extinción al darse una situación "bastante favorable" en estos momentos. Fotogalería ALCALDE 11 Fotos La Sierra de Gata, tras el incendio "El incendio se dio por estabilizado y ahora mismo sólo hay pequeños focos que se reactivan por lo que la situación es bastante adecuada para intentar extinguir el fuego", ha explicado Arias en una entrevista en COPE. Arias ha descrito como "dantesco" el efecto del fuego en una zona "donde el terreno era precioso". El mando único del Plan Director del Infoex decidía este lunes mantener activo el Nivel 2 de peligrosidad en el incendio de Sierra de Gata ante las previsiones de viento y altas temperaturas. Las mismas predicciones indican que habrá una mejoría a partir de las primeras horas de la noche del lunes, según ha informado la Junta de Extremadura. Más de 200 efectivos se mantienen en la zona. Intentar llegar a la normalidad es "un tanto difícil", y que ahora hay que hacer valoraciones de los daños El incendio declarado el pasado jueves ha arrasado unas 7.500 hectáreas de alto valor agrícola, ambiental y paisajístico, de ahí que el Gobierno regional haya iniciado ya la evaluación de los daños y comenzado a preparar la recuperación de la zona. El director general de Medio Ambiente, Pedro Muñoz, ha afirmado que el incendio ha causado un "desastre" desde el punto de vista medioambiental ya que ha arrasado miles de hectáreas de pinar, olivar y pastos, además de haber producido cuantiosos daños materiales en algunas poblaciones. La asociación conservacionista SEO/Birdlife ha denunciado que el incendio afectó gravemente a especies amenazadas y a espacios protegidos de la Red Natura 2000, incluidos robledales, madroñales y castañares centenarios. Todo el área afectada es una zona ornitólogica de interés mundial. Por su parte, el alcalde de la localidad cacereña de Hoyos, Óscar Antúnez, ha alabado la participación ciudadana en el municipio para ayudar a los operarios del plan Infoex como "lo bonito dentro de la tragedia" y ha añadido que el "sentir general" de los ciudadanos de Sierra de Gata es de "frustración e indignación" tras el incendio forestal. El alcalde ha señalado que ha podido hablar con los vecinos de la localidad y que los "más afectados" son los que han perdido fincas o casas de campo, sobre todo una familia que ha perdido su domicilio de vacaciones habitual, que era una casa "recién reformada". Asimismo, Óscar Antúnez ha indicado que intentar llegar a la normalidad es "un tanto difícil", y que ahora hay que hacer valoraciones de los daños, tanto la Mancomunidad de Municipios de Sierra de Gata como la Junta de Extremadura, para ver qué ayudas se pueden proporcionar y de qué modo, además de cuáles serán los medios disponibles. Por último, el primer edil de Hoyos ha explicado que los vecinos, "más allá de la lamentación", deben intentar hacer "una vida normal", aunque ha considerado que es muy difícil "dado el paisaje que tenemos", ya que casi el 90% del término municipal está calcinado, ha indicado.

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